Könnte ein Handyspiel erkennen, wer von Alzheimer bedroht ist?

Die Diagnose einer Alzheimer-Krankheit beruht häufig auf Anzeichen von Gedächtnisproblemen. Diese Probleme treten jedoch normalerweise erst Jahre nach dem Auftreten der Krankheit auf. Ein neues Smartphone-Spiel nutzt die räumliche Navigation, um Alzheimer zu erkennen, bevor es zu spät ist.

Ein einfaches Spiel, das Menschen auf ihrem Smartphone spielen können, könnte helfen, das Alzheimer-Risiko zu erkennen.

Laut Alzheimer Disease International entwickelt eine andere Person alle 3 Sekunden eine Alzheimer-Krankheit. Die Zahl der Menschen, die mit dieser häufigsten Form von Demenz leben, liegt derzeit bei rund 50 Millionen. Experten gehen davon aus, dass sich diese Zahl bis 2050 verdreifacht hat.

Der letzte "bedeutende Durchbruch" in der Alzheimer-Forschung ereignete sich vor vier Jahrzehnten, heißt es im neuesten World Alzheimer Report. Ein kürzlich entwickeltes Smartphone-Spiel kann diese Statistik jedoch ändern.

"Untersuchungen zeigen, dass die mit Krankheiten wie Alzheimer verbundenen Gehirnveränderungen Jahrzehnte vor dem Auftreten von Symptomen wie Gedächtnisverlust beginnen", sagt Hilary Evans, Geschäftsführerin von Alzheimer Research United Kingdom.

"[F] oder zukünftige Alzheimer-Behandlungen, um wirksam zu sein, müssen wahrscheinlich in den frühesten Stadien der Krankheit verabreicht werden, bevor das Gehirn zu stark geschädigt wird."

Raum navigieren

Eine Zusammenarbeit zwischen der Organisation, der University of East Anglia (UEA) und dem University College London in Großbritannien sowie der Deutschen Telekom hat zu einem Spiel geführt, mit dem Experten erkennen können, wer von Alzheimer bedroht ist.

"Wir hören oft herzzerreißende Geschichten über Menschen mit Demenz, die sich verlaufen und ihren Weg nach Hause nicht finden können", fährt Evans fort und fügt hinzu, dass räumliche Navigationsprobleme "einige der frühesten Warnsignale für die Krankheit sind."

Solche Probleme stehen im Mittelpunkt des Sea Hero Quest-Spiels, das die Spieler dazu ermutigt, sich in verschiedenen Labyrinthen zurechtzufinden. Bisher haben es weltweit mehr als 4,3 Millionen Menschen versucht.

In der aktuellen Studie, die in der Zeitschrift erscheint PNASDie Forscher verglichen, wie verschiedene Leute das Spiel spielten, und fanden einige interessante Ergebnisse. Sie analysierten Daten von mehr als 27.000 britischen Spielern im Alter zwischen 50 und 75 Jahren und rekrutierten eine Laborgruppe von 60 Personen für Gentests.

Ein Game Changer

Gentests ergaben, dass 31 der Teilnehmer der kleineren Gruppe das APOE4-Gen hatten. Träger dieses Gens entwickeln fast dreimal häufiger als andere Menschen Alzheimer, und es tritt in der Regel auf, wenn sie jünger sind.

Wenn das Team die Laborgruppendaten mit den Benchmarkdaten verglich, konnte es anhand der Art und Weise, wie es Sea Hero Quest spielte, zwischen Daten mit und ohne APOE4-Gen unterscheiden.

Diejenigen mit einer genetischen Veranlagung für Alzheimer "gingen weniger effiziente Wege zu Checkpoint-Zielen" und "schnitten bei räumlichen Navigationsaufgaben schlechter ab", bemerkt Prof. Michael Hornberger von der UEA, der der leitende Forscher ist. "Das ist wirklich wichtig, weil dies Menschen ohne Gedächtnisprobleme sind."

Das Warten, bis jemand Gedächtnisprobleme bei der Diagnose von Alzheimer zeigt, könnte zu spät sein, fügt Prof. Hornberger hinzu, da solche Symptome "auftreten, wenn die Krankheit weit fortgeschritten ist".

"[E] das Zusammenführen von Beweisen zeigt, dass subtile räumliche Navigations- und Bewusstseinsdefizite Gedächtnissymptomen um viele Jahre vorausgehen können."

Tatsächlich war ein routinemäßiger Gedächtnistest unwirksam, um den Unterschied zwischen denjenigen zu erkennen, bei denen das Risiko der Krankheit bestand und bei denen kein Risiko bestand.

Unterstützung der Diagnose

Die Fähigkeit, das Alzheimer-Risiko mit einem einfachen Spiel zu erkennen, könnte daher dazu beitragen, effektivere Diagnosemethoden zu entwickeln. Es könnte auch bei der zukünftigen Behandlung helfen.

Die Anzahl der Personen, die sich bereitwillig für das Spiel entschieden haben, ist eine beträchtliche Stärke. Laut Forschern entsprechen 2 Minuten Spielzeit 5 Stunden Laborstudie.

Gillian Coughlan von der UEA beschreibt das Projekt als "eine beispiellose Gelegenheit, zu untersuchen, wie viele tausend Menschen aus verschiedenen Ländern und Kulturen im Weltraum navigieren".

"Es zeigt die Fähigkeit, große bürgerwissenschaftliche Projekte zu nutzen und Big-Data-Technologien einzusetzen, um die Früherkennung von Krankheiten wie Alzheimer zu verbessern."

Gillian Coughlan

"Dies ist die Spitze des Eisbergs, und es gibt noch viel zu tun, um die Fülle der gesammelten Daten zu extrahieren und zu nutzen."

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