Hunde können Malaria aufspüren, wie Studien zeigen

Neue Forschungsergebnisse zeigen, dass Spürhunde Malaria schnell und genau diagnostizieren können, auch wenn Menschen keine Symptome aufweisen.

Hunde können Gerüche aufnehmen, die sich aufgrund von Malariaparasiten auf der menschlichen Haut entwickeln.

Laut der Weltgesundheitsorganisation (WHO) war Malaria 2016 für 445.000 Todesfälle weltweit verantwortlich. Insgesamt wurden in diesem Jahr weltweit 216 Millionen Infektionen registriert.

In den Vereinigten Staaten diagnostizieren Ärzte nach Angaben der Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten (CDC) jedes Jahr etwa 1.500 Fälle von Malaria.

Obwohl die Anzahl der Infektionen relativ gering ist, ist eine Verzögerung der Diagnose die Haupttodesursache bei Menschen mit Malaria in den USA. Derzeit bestimmen die körperlichen Symptome einer Person die Diagnose. Im Idealfall empfiehlt die CDC jedoch Labortests wie mikroskopische Analysen von Blutausstrichen - sollte die Symptome bestätigen.

Neue Forschungsergebnisse zeigen jedoch, dass Hunde die Infektion schnell, genau und nichtinvasiv diagnostizieren können. Steven Lindsay, Entomologe für öffentliche Gesundheit am Department of Biosciences der Durham University in Großbritannien, ist der leitende Forscher der neuen Studie.

Lindsay fasste die Ergebnisse auf der Jahrestagung der American Society of Tropical Medicine and Hygiene (ASTMH) zusammen, die dieses Jahr in New Orleans, LA, stattfand.

"Menschen mit Malariaparasiten erzeugen auf ihrer Haut deutliche Gerüche. Unsere Studie ergab, dass Hunde mit einem unglaublich empfindlichen Geruchssinn darauf trainiert werden können, diese Gerüche auch dann zu erkennen, wenn sie nur auf einem Kleidungsstück einer infizierten Person getragen werden."

Steven Lindsay

Hunde schnüffeln 70 Prozent aller Malariafälle

Wie der Hauptautor der Studie erklärt, begann die Forschung in Gambia, wo Spezialisten Hunderte von Schulkindern auf Malariaparasiten testeten und ihnen ein Paar Socken gaben, die sie über Nacht tragen konnten.

Die Forscher sammelten die Socken am nächsten Tag, sortierten sie nach dem Malariainfektionsstatus der Kinder und lagerten sie mehrere Monate in einem Gefrierschrank. Lindsay und Kollegen sammelten nur Socken von Kindern, die Malaria hatten, aber kein Fieber entwickelten, sowie von Kindern, die keinen Parasiten hatten.

In der Zwischenzeit haben Experten der Wohltätigkeitsorganisation Medical Detection Dogs Hunde geschult, einzufrieren, wenn sie Malaria entdeckt haben, oder weiterzumachen, wenn sie dies nicht getan haben. In diesem Experiment identifizierten die Hunde mit der Socke allein 70 Prozent der Malariainfektionen und 90 Prozent der Kinder, die die Krankheit nicht hatten.

Die Forscher berichten, dass die von den Hunden identifizierten Parasitenwerte niedriger waren als die, die für bestehende „diagnostische Schnelltests“ erforderlich waren, die eine Diagnose in 2 bis 15 Minuten ermöglichen.

Lindsay sagt auch, dass die diagnostische Genauigkeitsrate möglicherweise noch höher gewesen wäre, wenn alle Kinder Parasiten getragen hätten, die sich in einem ähnlichen Entwicklungsstadium befanden.

Der Forscher erklärt, dass der Parasit mit fortschreitender Infektion verschiedene Stadien durchläuft und dass sich sein Geruch auf der menschlichen Haut ändern kann, wenn er einen Reifegrad erreicht. Die Hunde waren nicht darauf trainiert, diese reifen Parasiten zu erkennen.

Schließlich glauben die Forscher, dass die Genauigkeitsrate auch höher gewesen wäre, wenn die Hunde Zugang zu kürzlich getragenen Socken anstatt zu gefrorenen Socken gehabt hätten.

Eine schnelle und einfache Möglichkeit, Malaria zu diagnostizieren

Die Forscher kommentieren die Bedeutung ihrer Proof-of-Concept-Studie. Sie weisen auf den dringenden Bedarf an neuen Diagnosewerkzeugen hin, da die weltweite Zahl der Malariafälle und Todesfälle in den letzten zwei Jahren gestiegen ist.

„Besorgniserregend ist, dass unsere Fortschritte bei der Bekämpfung der Malaria in den letzten Jahren ins Stocken geraten sind. Daher brauchen wir dringend innovative neue Instrumente zur Bekämpfung der Malaria“, sagt Prof. James Logan, Leiter der Abteilung für Krankheitskontrolle an der London School of Hygiene & Tropenmedizin und Mitautor der Studie.

"Unsere Ergebnisse zeigen, dass Spürhunde eine ernsthafte Möglichkeit sein könnten, Menschen zu diagnostizieren, die keine Symptome zeigen, aber dennoch ansteckend, schneller und einfacher sind."

Prof. James Logan

„Mit diesem innovativen Ansatz zeigen diese Forscher, dass neue Instrumente zur Bekämpfung von Malaria von unerwarteten Orten kommen können“, sagt Dr. Regina Rabinovich, die Präsidentin der ASTMH.

„Die Finanzierung zur Unterstützung dieser Innovationen ist entscheidend, um das globale Ziel zu erreichen, Malaria aus den verbleibenden Hochburgen zu beseitigen und letztendlich auszurotten“, fügt Dr. Rabinovich hinzu.

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